Πετώντας το «Big Iron», δεν απαιτείται εμπειρία



ΠΡΟΚΥΠΤΩΝΤΑΣ την ταχύτητα αέρα του κομψού τζετ στους 134 κόμβους για προσγείωση, χαλάρωσα τον ζυγό προς τα εμπρός και περίμενα. Ξαφνικά, ξεσπώντας από πυκνά, απειλητικά σύννεφα στα 200 πόδια, τα παράτολμα αλλά ευπρόσδεκτα φώτα του διαδρόμου 01 στο Εθνικό Αεροδρόμιο Ronald Reagan στην Ουάσιγκτον έδειξαν το σπίτι. Ακολούθησε το γλυκό κελάηδημα των ελαστικών που ακουμπούσαν κάτω, και μια άλλη πτήση -- και μια άλλη συνηθισμένη νύχτα -- καταγράφηκε.



Συνηθισμένο για επαγγελματίες πιλότους ίσως, αλλά για μένα, έναν ιδιωτικό πιλότο που μαθαίνει ακόμα σε μονοκινητήρια αεροπλάνα και βετεράνο των προγραμμάτων προσομοίωσης πτήσης για επιτραπέζιους υπολογιστές, ήταν μια πτήση που άλλαξε για πάντα την ιδέα μου για το πέταγμα. Έπαιζα το απόλυτο βιντεοπαιχνίδι, τον προσομοιωτή Boeing 757 στο κέντρο υψηλών πτήσεων της United Airlines στο Ντένβερ.

Η United άρχισε να προσφέρει χρόνο εξάσκησης στο κέντρο το φθινόπωρο του 1996, εν μέρει για να βοηθήσει στην κάλυψη του κόστους του στόλου της από 30 πολύ ακριβούς προσομοιωτές, που χρησιμοποιούνται από πληρώματα πτήσης από όλο τον κόσμο.



Η εταιρεία δεν σκόπευε να προσφέρει εκπαιδευτικό σεμινάριο για επίδοξους επαγγελματίες. Δεν χρειάζεται να έχετε δίπλωμα πιλότου, ή ακόμα και άδεια οδήγησης, για να χρησιμοποιήσετε τον προσομοιωτή, απλώς να είστε «ένας ικανός ενήλικας και τουλάχιστον 18 ετών», σύμφωνα με ένα φυλλάδιο της United. Πρέπει επίσης να είστε σε θέση να πληρώσετε το βαρύ τίμημα, που κυμαίνεται από 950 $ για μια ώρα σε προσομοιωτή Airbus A320 έως 1.550 $ για το Boeing 777. (Υπάρχουν πιο ακριβά πακέτα διαθέσιμα για έως και δύο ώρες στον προσομοιωτή.)

Η εμπειρία είναι ίσως η πιο κοντινή που θα φτάσουν ερασιτέχνες πιλότοι σαν εμένα στο να πετούν «το μεγάλο σίδερο», μεγάλα, πολυκινητήρια επιβατικά αεροσκάφη. Αυτοί οι εξελιγμένοι προσομοιωτές αντιγράφουν περισσότερες από 150 ακανόνιστες και επείγουσες διαδικασίες για πράγματα όπως η διάτμηση του ανέμου και το χιόνι, οι βλάβες του κινητήρα και η κατάρρευση του συστήματος προσγείωσης. Πιθανώς το μόνο μέρος της πτήσης που ο προσομοιωτής δεν μπορεί να αναπαραγάγει είναι η συντριβή. Όταν καταρρίπτετε έναν προσομοιωτή -- και αυτό συμβαίνει αρκετά συχνά -- η οθόνη γίνεται απλά κόκκινη.



Η Susan M. Davis, ιδιοκτήτρια μιας εκτυπωτικής επιχείρησης στην Καλιφόρνια, αγόρασε χρόνο στον προσομοιωτή 747 για τον 76χρονο πατέρα της, Richard, ως δώρο. Υπήρξε πιλότος μαχητικών P-51 κατά τη διάρκεια του Β' Παγκοσμίου Πολέμου. Η κυρία Ντέιβις δεν πετάει καν με υπολογιστή στο σπίτι. «Πέταξε, προσγειώθηκε», είπε όταν τελείωσαν οι πτήσεις τους. ''Συγκρουστηκα.''

Από τη στιγμή που πάτησα το πόδι μου στη μεταλλική γέφυρα διασχίζοντας ένα διαχωριστικό πλάτους 20 ποδιών μεταξύ της «στεριάς» και ενός μεγάλου, λευκού κουτιού χωρίς παράθυρα τοποθετημένο σε μια τεράστια πλατφόρμα ανακίνησης που στεγάζει τον προσομοιωτή, κάτι μέσα στον εγκέφαλο του πιλότου μου έλεγε: «Αυτό είναι αληθινό.» Και μόλις μπήκα στο πιλοτήριο με την πόρτα κλειστή, συνειδητοποίησα, φυσικά, ότι ήταν ένα πραγματικό πιλοτήριο, ακριβώς μέχρι τα δύο καθίσματα που οδηγούν σε ράγες δαπέδου σε σχήμα L.

«Η εμπειρία είναι τόσο αληθινή», είπε ο δεύτερος αξιωματικός Dan Tiedemann, ένας κατώτερος πιλότος της United. «Έχω δει ανθρώπους σε πολλές καταστάσεις έκτακτης ανάγκης να συμπεριφέρονται σαν να είχαν ξεχάσει ότι είναι προσομοιωτής, είναι τόσο αληθινό.» Και, πρόσθεσε με μια νότα μακάβριου χιούμορ, «ο εκπαιδευτής είναι πίσω και γελάει». '

Για την πτήση μου, πήρα μαζί μου τον συγκυβερνήτη μου, τον Andy Smith, έναν φίλο που είναι επίσης ιδιωτικός πιλότος. Αποφασίσαμε να ξεκινήσουμε από το Runway 01, τον κύριο διάδρομο βορρά-νότου στο αεροδρόμιο Reagan για να δουλέψουμε στις δεξιότητες απογείωσης και προσγείωσης. Ο εκπαιδευτής για την πτήση μας ήταν ο John Ackerman, 31 ετών, ο οποίος είχε στο παρελθόν πετάξει με αεροσκάφη Harrier στους Πεζοναύτες. (Θυμάστε το αεροπλάνο που πέταξε ο Arnold Schwarzenegger στην ταινία ''True Lies'';) Ο κ. Ackerman εκπαιδεύει πλέον πιλότους στα μοντέλα 757 και 767 της Boeing.

Ήμουν συγκυβερνήτης πρώτα και ο Τζον, που στεκόταν πίσω από την καρέκλα του πιλότου, με πήγε υπομονετικά στο τρυπάνι. Γύρισα έναν διακόπτη στην κονσόλα οροφής και κίνησα έναν διακόπτη εναλλαγής προς τα εμπρός στην κύρια κονσόλα, μετά άκουγα την τουρμπίνα και έβαλα τη βαλβίδα καυσίμου στο «ανάβει». Με αυτό, μόλις είχα ξεκινήσει δύο από τους πιο ισχυρούς πίδακες. κατασκευασμένοι κινητήρες.

Στη συνέχεια, ο Άντι πήρε τη σειρά του στα χειριστήρια, οδηγώντας το αεροπλάνο κατά μήκος των μπλε φώτων των τροχοδρόμων καθώς ετοιμαζόμασταν να απογειωθούμε. Ο προσομοιωτής είχε ρυθμιστεί για τη νύχτα, ένα πιο απαιτητικό περιβάλλον που αύξησε απότομα την αίσθηση ότι πετάμε με ένα πραγματικό 757. «Ταξί στη θέση και κράτημα», ήρθαν οι ηχογραφημένες οδηγίες από τον πύργο. Ο Τζον μας έβαλε στη σειρά και μετά εξέτασε τις διαδικασίες απογείωσης, χρησιμοποιώντας το ίδιο μικρό σημειωματάριο που χρησιμοποιούν τα πληρώματα πτήσης για λίστες ελέγχου. Τα πτερύγια τοποθετήθηκαν με έναν μοχλό στο πλάι μου και ο John είπε στον Andy ποιες ταχύτητες αέρα να αναζητήσει: ''Στη διαμόρφωσή μας, το V1 είναι 137 κόμβοι και θα περιστρέψουμε τη μύτη με 140 κόμβους. Καθώς ανεβαίνουμε στα 3.000 πόδια, το αρχικό μας διάκενο, τα πτερύγια θα μαζευτούν κατά 188 κόμβους και στη συνέχεια θα κόψουμε για κρουαζιέρα».

Όταν ήρθε η σειρά μου να δοκιμάσω μια απογείωση, επιφύλασσε μια ευχάριστη έκπληξη. Πάντα αναρωτιόμουν πώς κατευθύνονταν τα μεγάλα αεροπλάνα στο έδαφος. Το Cessna Skyhawk I fly χρησιμοποιεί κυρίως συνδυασμό ισχύος και πηδαλίου που ελέγχεται από τα πόδια του πιλότου. Με προετοίμασε καλά.

«Κρατάς την κεντρική γραμμή καλύτερα από μερικούς από τους μαθητές μου», είπε ο Τζον, καθώς το αεροσκάφος έτρεχε κατά μήκος με 80 κόμβους.

Μετά από μια απότομη ανάβαση, στρίψαμε το αεροπλάνο στην πορεία προς τα βορειοδυτικά, το Μνημείο της Ουάσιγκτον στα δεξιά μας και το P-56, η απαγορευμένη περιοχή γύρω από τον Λευκό Οίκο, φαινόταν μπροστά. Μένοντας μακριά από τον εναέριο χώρο του αεροδρομίου Dulles στα δυτικά, ξεκινήσαμε μια κυκλική στροφή. Από ένα σημείο νότια του Mount Vernon, το σπίτι του George Washington στον ποταμό Potomac, οδηγηθήκαμε από τον John, που ενεργούσε ως πύργος, σε ένα όργανο που προσγειώθηκε στον διάδρομο 01, παρακολουθώντας την ταχύτητα και τη θέση μας στην οθόνη του ηλεκτρονικού διευθυντή πτήσης.

Ενώ πτητικά προγράμματα όπως το Flight Simulator δεν μπορούν να συγκριθούν με την αίσθηση του καθίσματος μέσα στο κόκπιτ του United, η θέα του εδάφους από τον προσομοιωτή ταιριάζει. Η ικανότητα του προγράμματος να μιμείται τον τόνο και την εκτροπή της πραγματικής πτήσης είναι ασυνήθιστη, τόσο αληθινή που όταν προσεγγίσαμε το διεθνές αεροδρόμιο του Σαν Φρανσίσκο στον προσομοιωτή United, όλα ήταν πολύ οικεία. «Γεια», είπα στον Άντι, «το έχουμε ξανακάνει αυτό».

Αλλά εκεί τελείωσε η σύγκριση με τα βιντεοπαιχνίδια. Για μένα, οι αθώες, αν και θορυβώδεις, χαρές των παιχνιδιών μαχητών arcade έχουν εξαφανιστεί. Παρέχουν πολύ λίγες συγκινήσεις. Και Flight Simulator, σταθερός φίλος με χιλιάδες επιτραπέζιους Walter Mittys: είσαι καλός αλλά λίγο πολύ ήμερος. Ο προσομοιωτής United έχει καταστρέψει αυτές τις απλές απολαύσεις.

Η βραδινή πτήση για το σπίτι από το Ντένβερ απλώς δεν φαινόταν η ίδια. Καθισμένος στη θέση μου, καθώς τα φώτα του δρόμου και τα κτίρια περνούσαν από κάτω, ήξερα ότι κατευθυνόμασταν προς τον διάδρομο 36 στο Dulles. Αλλά στο μυαλό μου, πίεζα τον κομψό πίδακα στους 134 κόμβους και πίεζα τον ζυγό.